Rischio ecologico in California e Messico con la farfalla Monarca in via di estinzione

L’inarrestabile, precipitosa caduta della popolazione di farfalle Monarca verificatasi quest’inverno in California potrebbe trasformarsi, in breve, in una catastrofe ecologica, oltre che per una tragedia per una delle specie di farfalle più popolari del mondo; secondo i biologi, infatti, l’estinzione delle farfalle Monarca potrebbe trasformarsi in un tragico effetto valanga sulle specie di uccelli che mangiano insetti e per le piante stesse.

Solo 28.429 delle stupende farfalle arancione e nere sono state contate in 213 siti in California, con un calo dell’86% rispetto a un anno fa, secondo i dati finali dei conteggi annuali pubblicati giovedì dalla Xerces Society per la conservazione degli invertebrati.

In assoluto, parliamo di un calo del 99,4 per cento rispetto agli anni ’80, un minimo storico per la costa del Pacifico, dove, una volta, circa 10 milioni di farfalle Monarca ammantavano gli alberi dalla contea di Marin alla penisola della Baja California, fornendo, a detta di tutti, una spettacolare esposizione invernale di colori.

Gli scienziati sapevano che le cose andavano male per la farfalla Monarca occidentale. Secondo Emma Pelton, biologa conservatrice della Xerces Society, un’organizzazione non profit internazionale la cui missione è proteggere gli invertebrati e il loro habitat, “È sbalorditivo. Ora siamo sotto l’1% della popolazione storica“.

Le farfalle sono viste al parco statale di campo del faro sabato, il 13 gennaio, 2018 a Santa Cruz, California. – Foto: Russell Yip / The Chronicle

La sparizione delle farfalle Monarca non promette nulla di buono per altri insetti, come le api o le specie di uccelli che vivono mangiando insetti.

Le farfalle monarca occidentali trascorrono l’inverno in oltre 300 zone boschive lungo la costa californiana, tra cui vaste popolazioni nelle contee di Riverside e Los Angeles, Pacific Grove, Monterey e presso Natural Bridges State Beach a Santa Cruz. Normalmente se ne incontrano molto numerose da novembre a marzo.

Ecco quattro cose che i governi e la popolazione possono fare per aiutare a proteggere le farfalle Monarca:

  • Proteggi e gestire i siti della California dove le farfalle svernano.
  • Ripristinare l’allevamento e l’habitat migratorio in California, in particolare l’habitat lungo la fascia costiera, le colline e la Valle del Sacramento.
  • Smettere di irrorare pesticidi ed erbicidi vicino alle euforbia, il loro habitat primario.
  • Proteggere, gestire e ripristinare l’allevamento estivo e l’habitat migratorio al di fuori della California.
È particolarmente azzeccato dire che la presenza di questa farfalla ha la stessa funzione di un canarino in una miniera di carbone per molti dei nostri impollinatori nativi“, ha detto Pelton. “C’è un legame stretto tra il calo della popolazione di insetti e quella degli uccelli canori che si nutrono di insetti. Stiamo registrando un importante calo nelle popolazioni di uccelli canori e penso che sia collegato direttamente al declino degli insetti “.

Il crollo è stato attribuito a una varietà di cose, tra cui l’espansione urbana, l’irrorazione di pesticidi ed erbicidi sulle colture di mais e soia e l’aumento delle coltivazioni nell’habitat delle farfalle Monarca lungo la loro rotta migratoria.

Un esperimento dell’Università del Michigan pubblicato a luglio ha scoperto che i livelli più alti di anidride carbonica nell’aria hanno ridotto una tossina naturale nelle asclepiade che i bruchi di Monarca usano per nutrirsi favorendo invece la proliferazione di un parassita specifco dei bruchi. Lo studio ha mostrato una riduzione del 77% nella tolleranza al parassita nelle farfalle nate da asfalidi cresciuti sotto alte concentrazioni di anidride carbonica, che proviene dalle emissioni di auto e delle fabbriche.

Se non si fa nulla, ha detto la Pelton, le farfalle della California, osservate per la prima volta da una spedizione russa in cerca di un passaggio attraverso l’Oceano Artico nel 1816, potrebbero avere imboccato inesorabilmente il tunnel dell’estinzione, potrebbe non essere lontano il momento in cui ci saranno troppo poche farfalle per recuperarne la popolazione.

Nessuno sa quanto debba scendere la popolazione di Monarca prima che sia troppo tardi, ma uno studio del 2017 finanziato da The US Fish and Wildlife Service e pubblicato sulla rivista Biological Conservation ha calcolato che il punto di non ritorno arriverà, probabilmente, quando la popolazione scenderà a meno di 30.000 farfalle.

Se questa previsione è vera, siamo già al di sotto della soglia di quasi estinzione“, ha detto la Pelton. “Questa è una vera e propria crisi ecologica“.

Ci sono due importanti migrazioni annuali di farfalle monarca, orientale e occidentale. Gli scienziati ritengono che le farfalle Monarca si dividano in due flussi separati nell’area delle Montagne Rocciose quando migrano verso sud per l’inverno dai loro habitat estivi in Canada e nel nord-ovest del Pacifico.

Le farfalle Monarca orientali, più numerose, che trascorrono l’inverno in Messico invece che in California, sono famosi perché coprono intere sezioni di foresta in un caleidoscopio di colori. È la più grande migrazione di insetti del mondo, ma anche queste sono nei guai. Le farfalle Monarca orientali risultano infatti diminuite di oltre il 90% dal 1996, quando gli scienziati stimavano che ci fossero 1 miliardo di nidi tra gli alberi.

La rotta migratoria di entrambe le popolazioni è notevole, basti pensare che, a causa dellla breve durata della vita delle farfalle, occorrono diverse generazioni di farfalle per compiere l’intero percorso da nord a sud per svernare che viene compiuto in sei – nove mesi. Quando ripartono per tornare a nord, a partire da febbraio o marzo, le madri muoiono dopo aver deposto le uova sulle asclepiade, dove crescono i bruchi. Una volta che sono pronte a volare, le giovani farfalle sanno in qualche modo dove andare, senza nemmeno dover seguire la generazione precedente.

La popolazione californiana di farfalle Monarca occidentali è in calo in media del 7% all’anno, secondo lo studio Fish and Wildlife del 2017. All’epoca c’erano circa 300.000 farfalle Monarca in California. Si tratta di un calo peggiore di quello del 6% osservato nella popolazione delle Monarca monarchica orientali.

In tutto, le popolazioni di farfalle Monarca del Nord America sono crollate di oltre il 95 per cento dal 1980.